Bitkilerin büyük bir kısmı tokum üreterek çoğalırlar. Eşeyli üreme ile oluşan bu tohumlar uygun şartlarla karşılaştığında çimlenerek yeni bir bitkiyi oluştururlar. Tohumlar sırası ile tohum kabuğu, endosperm ve embriyodan oluşurlar.

Tohumların dış kısmındaki kabukları genellikle serttir. Bu özellik tohumları dış faktörlerden korumaktadır. Tohum kabukları bitkinin türüne göre farklı maddelerle kaplanabilir. Bu madde buğdaydaki gibi ince veya cevizdeki gibi odunsu ve sert olabilir. Suya dayanıklı olması gereken tohumların kabukları diğerlerine göre daha sert ve kalındır.

Tohumun kabukları çeşitli hayvanların azı dişlerine, bağırsak asitlerine ve sindirim enzimlerine hatta oksijensiz atmosfer şartlarına direnecek kadar dayanıklı olabilmektedir. Ayrıca tohum kabukları uygun çimlenme şartları oluşana kadar tohumu havadan, yanlış zamanda çimlenmesine neden olabilecek sebeplerden ve tohum yiyen hayvanlardan korumak kullanılmaktadır.